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Pourquoi toutes les galaxies ont-elles des bras composés de plusieurs milliers d’étoiles et pas une forme ronde comme les planètes ?

Maëva (12 ans, Broc, Suisse )

lundi 25 octobre 2010, par Brice-Olivier Demory

Bonjour Maëva,

Voilà une excellente question ! Notre galaxie, la Voie Lactée, est spirale, tout comme plus de la moitié des galaxies les plus brillantes que nous avons pu observer. Mais il y a aussi des galaxies dites elliptiques, qui peuvent être quasiment rondes. Elles ne sont cependant pas majoritaires. D’autres encore n’ont pas de forme particulière, comme les deux nuages de Magellan, visibles dans l’hémisphère Sud. En fait, on comprend très mal l’origine des bras spiraux. On s’est longtemps demandé par exemple pourquoi les bras ne s’enroulaient pas autour du coeur de la galaxie comme lorsque tu enroules une pelote de laine. Problème ! Cet enroulement ferait disparaître les bras spiraux. Aujourd’hui, on pense que des "ondes de densité" circulent dans le disque de la galaxie, tournant autour du noyau et compressant le gaz, déclenchant ainsi la naissance d’étoiles. Ainsi, tour à tour, différentes régions d’une galaxie sont parcourues par ces ondes, créant les magnifiques bras que l’on peut voir sur de nombreuses photos de galaxies. Je vais essayer de t’expliquer ça plus clairement : Tu es sûrement partie en vacances lors des grands départs estivaux, ça se termine souvent dans les embouteillages ! Les voitures de devant roulent à 50 km/h, tu arrives à 100 km/h. Tu te dois de freiner toi aussi à 50 km/h. Les voitures de derrière font pareil, tout le monde se retrouve à 50 km/h. Les voitures qui sont beaucoup plus loin derrière continuent d’arriver à 100 km/h. Il y a donc très vite un nombre très élevé de voitures serrées les unes derrière les autres. Soudain, les voitures qui sont devant toi accélèrent à nouveau et te voilà à nouveau à 100km/h. L’embouteillage existe toujours, mais il est derrière toi désormais. L’embouteillage continue d’avancer à 50 km/h dans le flot de voitures roulant à 100km/h. C’est le même phénomène qui crée les bras spiraux, où il n’y a pas de voitures bien sûr, mais du gaz froid, qui dans l’embouteillage, se retrouve comprimé, et chauffé, donnant naissance à des étoiles, ce qui rend les bras spiraux brillants. On ne connaît pas avec certitude l’origine de ces "embouteillages de gaz" dans les galaxies spirales, mais on pense qu’ils pourraient être générés lorsque deux galaxies se rencontrent ou passent près l’une de l’autre. Si tu en as l’occasion, ne manque pas d’observer la galaxie des Chiens de Chasse, c’est une magnifique galaxie spirale !

Brice-Olivier