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Bonjour, je voudrais savoir comment on arrive à calculer la distance des étoiles ?

Deo (Kinshasa, RD Congo )

dimanche 19 juin 2016, par Denis Burgarella

Cher Deo,

La mesure de la distance des étoiles est une question que se sont posé les êtres humains depuis très très longtemps. Et, pendant très longtemps, ils n’ont pas réussi à la mesurer. Ce qui a fait que l’on a mal compris ce qu’il y avait dans le ciel pendant des centaines d’années. Maintenant, avec des télescopes plus sensibles, on mesure très facilement la distance des étoiles avec une méthode très simple que l’on appelle méthode du parallaxe. C’est un peu comme lorsque l’on se met à 5 mètres d’un arbre (ou de n’importe quoi d’autre) et que l’on regarde une montagne lointaine. Si on se déplace de 1 pas à droite, l’arbre va bouger par rapport au fond. Si l’on se déplace d’un pas à droite, l’arbre va bouger de l’autre côté. En fait, la montagne est si loin qu’elle sert de référence : elle se change pas si on fait un pas à droite ou à gauche.

Sur l’image ci-dessous, le Soleil et la Terre se trouvent à gauche. La Terre tourne autour du Soleil en 1 an. Donc, en 6 mois, la Terre a fait la moitié d’un tour de son orbite. On a à droite des étoiles lointaines. Et, entre les deux, une étoile dont on veut mesurer la distance le 1 janvier.

Si l’on observe une étoile pas très lointaine le 1 janvier, on va la voir avec des étoiles lointaines en arrière-plan qui ne sont pas les mêmes que le 30 juin. C’est le déplacement de l’étoile par rapport au fond qui est utilisé.

Mathématiquement, On peut écrire : tan alpha = R / D, et comme alpha est un angle très petit on peut l’assimiler à sa tangente, à condition de le convertir en radians. D’où : alpha(rad) = R / D. Comme on connaît R (distance moyenne Terre-Soleil = 150 millions de kilomètres) et que l’on peut mesurer alpha, on en déduit R = distance de l’étoile au Soleil (ou à la Terre, la différence est minime).

Voici aussi une animation sur le site de l’observatoire de Paris : https://media4.obspm.fr/public/AMC/pages_galaxies/parall.html

Tu peux faire le test avec une montagne et un arbre...

Bonne mesure,

Denis