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Comment sait-on quel jour tombera l’équinoxe d’automne ?

Classe de CM2 (Florensac, France)

jeudi 29 avril 2010, par Guillaume Cannat

Bonjour,
L’axe de rotation de notre planète est incliné par rapport au plan dans lequel elle tourne autour du Soleil. Nous avons tous et toutes appris par coeur cette inclinaison à l’école primaire : l’axe de la Terre est incliné de 23 degrés 27 minutes ! Cette inclinaison est loin d’être négligeable ; elle donne notamment toute leur force aux saisons.
Le passage d’une saison à l’autre, et donc à l’équinoxe dans le cas précis, est lié à une observation astronomique extrêmement rigoureuse : l’automne débute lorsque le Soleil, qui se déplace jour après jour dans le ciel sur une trajectoire apparente appelée écliptique, passe du nord au sud de l’équateur céleste. L’équateur céleste est la projection vers la voûte céleste de l’équateur terrestre. Naturellement, l’écliptique et l’équateur céleste ne sont pas confondus : ils font un angle de 23 degrés 27 minutes ! Ces deux lignes imaginaires ne se coupent donc que deux fois dans l’année et lorsque le Soleil se trouve à l’une de ces deux intersections, nous sommes à l’équinoxe.
Par convention, l’équinoxe d’automne est celui où l’astre du jour passe l’intersection du nord au sud, comme ces jours derniers ; l’équinoxe de printemps est celui où il franchit l’intersection du sud au nord, ce qui se produit à la fin du mois de mars. Les solstices d’été et d’hiver interviennent quant à eux au moment où le disque solaire est au plus loin de l’équateur céleste, vers le nord ou vers le sud.
A tout bientôt, Guillaume